「司馬遼太郎全集19、20 峠」司馬遼太郎著

 いい小説である。私は司馬遼太郎の小説の中で一番好きである。幕末に越後長岡藩士として誕生した河井継之助の物語である。
 継之助の家は勘定奉行や新潟奉行などを務めたことがある上士で百二十石程度の家系である。代々の役職柄で、金銭の蓄えのある家で裕福であった。この冨が全国を遊学し、同時に芸者遊び、吉原での遊びも好きな人物像を作り上げる。

 長岡藩牧野家では当時では珍しく朱子学ではなく、陽明学が学ばれていたそうである。ただ「知識は知ることだけでなく実行が伴わなければダメ」くらいの教えだったと考えられるが、継之助は陽明学に傾倒していく。その考えが表出した為か、継之助は武術でも基本の役割さえ学べば、それ以上に精緻に極めるということはしない人物として描かれている。この小説では陽明学のこともわかりやすく紹介している。

 また当時は学問を修めた人物に会って啓発されることが大事であり、継之助は諸国に出向く。前半の継之助の廻国修業中の話として大垣藩の小原徹心、伊勢藤堂藩の齋藤拙堂、土井聱牙(ごうが)などの学問もあって施政にも携わった人物を河井が訪れる場面があり、彼等の業績も紹介されている。廻国修業の中で前記のような人物の元を訪問したことは歴史小説的だが、時代小説らしく読者を楽しませる箇所、例えば本願寺縁戚の娘で情交を交わすところや、吉原の大夫と遊ぶところなども織り込んでいる。最も吉原での遊びの中で、当時の吉原の仕組みなどを詳しく語るところは司馬遼太郎らしい。また道中で長州の吉田俊麿と同行させて長州藩の成り立ちなども書くところもある。そして幕藩体制である封建制度のことや、佐幕勤皇の動きに合わせて、日本における天皇制のことなどに対する司馬遼太郎の学識も折り折りに披露している。

廻国修業の最期に生涯の師となる備中松山藩の山田方谷に出会う。彼は学者であるが同時に政治家であり、大きな影響を受ける。
継之助は大政奉還時に長岡藩として藩主も含めて大坂に出向いているのだが、大政奉還時の幕閣の狼狽する様子や大坂城内の混乱振りを詳細に書いている。それは時の老中板倉勝静が山田方谷の抱え主であったことなどから、老中に継之助が自由に会えて情勢を語らしたりできるように小説をうまく構成している。
 このような小説づくりの巧みさは、継之助と幕府外国方の福地源一郎(桜痴)が懇意であったことなどでも発揮されており、福地の言を通して、維新時の幕府内の混乱、旗本・御家人の腰抜けぶりなども生き生きと描いている。
また福地を通して横浜の外国人街に出向き、スイス人商人との交流や、武器商人スネルと交流する様子を描いていく。スイス人との交流は継之助が長岡藩を武装中立という立場を目指した遠因になっているようだ。またスネルは商人の博奕的感覚もあったと思われるが、長岡藩の武器の近代化に大きく寄与している。機関銃であるガットリング砲を2挺も購入したのは、この人物とのつながりによる。長岡戦争時にはスネルを通して藩主をヨーロッパに亡命させることも手配している。武器の購入にあたっての資金は、慣例であった賄賂などの政治を正したりして藩庫を豊かにしたことや、江戸屋敷の什器・重宝を売却したりで調達しているが、当時の越後平野の豊かさもあったのだろう。
 福地源一郎から、同様に技能(外国語)によって幕府に抱えられた福澤諭吉と知り合う設定にしており、ここで福澤の思想を紹介している。

 江戸から長岡に外国の武器商人スネルの船でかえる時に桑名藩(柏崎に藩領をもらい移封)の殿様や立見尚文(後に日露戦争で活躍)と会話したりと興味深い。

 複雑で難しい時世の中で、長岡藩の筆頭家老(執政)になった河井継之助は困難な藩の舵取りを迫られる。武装中立と言っても7万石余の小大名であり、どうしても時世の大波に押し流されていく。越後諸藩も薩長軍(西軍)への軍用金の提出と兵の派遣を要請され、拒めなくなってくる。
 西軍の陣地で最期の談判に出向いた時、越後に来ていた会津軍は談判を妨害する目的で、近隣で西軍と争う。その中で長岡藩の軍旗を遺して退却するようなことも行い、時の西軍の軍監である岩村は河井との談判を拒絶する。
 万策尽きた継之助は、河井の政策に反対していた藩士の元に出向き、自分(河井)の首を差し出して、軍用金を提出して、会津攻めに加わるか、西軍に反抗して会津と一緒に戦うかの2者選択となったことを伝える。これには継之助の反対者も一緒に戦うことを賛成して長岡戦争に至る。
 武装中立を志向していたので、それまでは会津軍なども自藩領に入れず、榎峠などの要衝も西軍が占拠するに任せていた為に、苦戦を強いられるが、近代的な軍装備も相俟って、よく戦い、西軍に多大の損害を与える。
 城を奪われたが、泥濘んだ地帯を渡るという奇襲で奪い返すこともする。しかし、いかんせん小藩の長岡藩士は1200~1300名程度の兵力である。蒸気船で柏崎や新潟に送られてくる新手の西軍や、寝返って攻めてくる近隣諸藩の多勢には抗することは無理である。この過程で長州の山県、薩摩の黒田など西軍側の将帥のことも触れられている

 戦いの途中で継之助は砲撃に当り、深手を負い、その傷が元で会津への街道の途中で死去する。河井家の従僕として松蔵という忠義溢れる魅力的な人物も登場するが、松蔵に命じて棺桶を作らせ、自分の遺体を焼く薪を積ませて死去する。
 なお、河井には子がいなく、妻は長岡の狭い世界だけに生きるような女性としているが、継之助との細やかな愛情を育んだ武家の女性として描いている。
 河井継之助の風貌、気概、考え方がわかりやすく、また魅力的に書かれている小説であり、読了するのが惜しい感じとなった。